Hubble encuentra un "mega-láser" del tamaño de una galaxia

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Esta galaxia tiene un poderoso "megamaser", que suena como si hubiera sido tomada de Star Wars.

En la clásica película de Star Wars: New Hope, Luke Skywalker, bajo el liderazgo de la alianza rebelde, destruyó la terrible arma del Imperio: la Estrella de la Muerte. Al subestimar el poder de la Fuerza, Darth Vader supervisó la construcción de la segunda Estrella de la Muerte, que también terminó su existencia en Star Wars: El Retorno del Jedi. 30 años después, en la parte "The Force Awakens", otro masoquista construyó una Estrella de la Muerte aún más grande, capaz de comer estrellas para el desayuno, que también murió a manos de los rebeldes.

Por lo tanto, si sigues la lógica, ¿habrá una súper arma en el "Episodio X" ya del tamaño de una galaxia, que podría evaporar la galaxia vecina con solo un clic?

Suena fantástico incluso para la película, pero la Madre Naturaleza resultó ser más remota que el Emperador Palpatine. El telescopio Hubble notó un megalaser completamente funcional del tamaño de una galaxia.

La galaxia descrita aquí contiene un "megamaser". Estos son láseres astronómicos que producen emisiones intensas de microondas que emanan de la emisión estimulada de microondas de nubes interestelares ubicadas en los núcleos de las galaxias. Sus primos más pequeños, masers estelares, se pueden encontrar en toda nuestra galaxia. A menudo se producen en nebulosas que forman estrellas. Por ejemplo, las moléculas de agua interestelares crean ciertas frecuencias que se manifiestan muy vívidamente en la observación de radio del espacio. Los megamasers, sin embargo, generan 100 millones de veces más energía que los masers ordinarios de la Vía Láctea.

La galaxia IRAS 16399-0937, a más de 370 millones de años luz de distancia de la Tierra, fue observada por la cámara de observación ampliada Hubble, la cámara de infrarrojo cercano y el espectrómetro de objetos múltiples (NICMOS). Aunque parece pasivo y tranquilo, la generación de radiación de microondas de alta potencia lo hace interesante para la astronomía.

IRAS 16399-0937 contiene dos núcleos. Esto puede indicar que inicialmente hubo dos galaxias fusionadas. En el núcleo norte hay un agujero negro supermasivo 100 millones de veces la masa solar. Además, el núcleo sur es una región activa que forma estrellas. Mientras que el norte está desprovisto de tales procesos. Con la ayuda del NICMOS Hubble, los astrónomos pudieron comprender que cada núcleo está en espiral hacia el otro.

El uso industrial de los masers llegó incluso antes de que inventáramos lo que conocemos como un láser (amplificación de la luz mediante radiación estimulada). Sin embargo, los masers funcionan en longitudes de onda de microondas, mientras que los láseres funcionan a frecuencias más altas. En el laboratorio, los masers actúan a través de la emisión estimulada de microondas, es decir, pasan al material que, a su vez, estimula la emisión de más fotones de microondas. En situaciones astrofísicas, las microondas pasan a las nubes de gas y las moléculas pueden ser estimuladas en ellas para bombear más microondas de las que llegan. Esto genera una salida potente de radiación coherente en ciertas frecuencias. Pero el uso del megamaser para la destrucción de otros cuerpos celestes permanece en el campo de la ciencia ficción. Y es poco probable que IRAS 16399-0937 muera a manos de los rebeldes en un futuro próximo.

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